¿Qué tan seguro es rodar? Difícil decirlo

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Un reportaje del The New York Times muestra que en Estados Unidos no viven un boom de la bici y que la seguridad en este vehículo depende de quién te cuente su historia.
Hasta que perdió el control de su bici, mientras que iba 55 km/hr cuesta abajo en una curva cerrada, el Dr. Harold Schwartz pensó que los accidentes de bicicleta le sucedían a otras personas. Ahora, después de recuperarse de una fractura de pelvis, el Dr. Schwartz, de 65 años, vicepresidente de salud mental en el Hospital Hartford, en Connecticut, ha cambiado de opinión.
«Nadie es inmune», dijo en una entrevista. Al igual que muchos ciclistas entusiastas, está convencido de que no eres inmune si te estrellas. No se trata de un «si» hipotético, sino de cuándo. (O como dice un amigo: hay dos tipos de ciclistas: los que se cayeron y los que se van a caer. Nota de Diario en bici)
Pero Rob Coppolillo, de 43 años, un ciclista aficionado que organiza tours en bici por Italia y que rueda en Boulder, Colorado, lo ve de otro modo. Nunca ha tenido una lesión más grave que un pequeño raspón, dice.
«Para la gran mayoría de nosotros, es un deporte muy seguro», dijo.
¿Quién tiene razón? Aunque muchos ciclistas tienen fuertes opiniones sobre la seguridad de su deporte, la respuesta es que nadie sabe realmente qué tan seguro es o si su seguridad ha cambiado con los años.
No es que no haya datos. En cambio, es que los datos son insuficientes para responder a las preguntas. Nadie tiene buenas estadísticas, por ejemplo, en accidentes por kilómetro rodado. Los datos tampoco distinguen ciclismo de ruta en una rápida y ligera bicicleta con llantas delgadas del ciclismo de montaña que va por caminos de tierra llenos de obstáculos o ciclismo recreativo en lo que la industria llama bicicleta cómoda. Sin embargo, son deportes muy diferentes.
Lo que queda son a menudo las estadísticas contrarias a la intuición sobre el aumento y la disminución del uso de la bicicleta en Estados Unidos, junto con algunos estudios de lesiones que podrían dar calma a los ciclistas.
Por ejemplo, si bien existe una percepción generalizada de que el ciclismo es cada vez más popular, los datos de la National Sporting Goods Association muestran que el pico de este deporte -como se mide por el número de personas que dicen que ruedan- fue en 2005, cuando alcanzó 43.1 millones de estadunidenses. El año pasado, la cifra fue de 39.3 millones.
Sin embargo, la Asociación Nacional de Distribuidores de Bicicletas cuenta con cifras de ventas que se remontan a décadas. De acuerdo con la encuesta de pasajeros, 2005 fue un buen año, con 14 millones de bicicletas de tamaño adulto vendidas. El año pasado, la cifra fue de 13 millones. Sin embargo, el año récord, aun no superado, fue 1973, cuando las ventas alcanzaron los 15.2 millones.
El Centro para el Control de Enfermedades y Prevención mantiene estadísticas sobre las muertes y visitas a urgencias derivadas de accidentes de bicicleta. La tasa de mortalidad anual ha oscilado desde 0.26 hasta 0.35 por 100,000 habitantes, sin ningún patrón particular, en 2010, la agencia dice, hubo 800 víctimas mortales en bicicleta, alrededor de un cuadragésimo de todas las muertes en carretera.
«No hay una tendencia», dijo Linda Degutis, directora del Centro Nacional para la Prevención y el Control de Lesiones, quien agregó que el ciclismo no parecía más peligroso que otros deportes.
Dr. Rochelle Dicker, una cirujano de traumatología en la Universidad de California, San Francisco, no lo ve de esa manera. Ella se encarga de las personas con las peores lesiones provocadas por rodar en bicicletas y de personas que podrían necesitar cirugía y que a menudo terminan en terapia intensiva. Así que decidió investigar los accidentes.
Ella y sus colegas revisaron los registros hospitalarios y de la policía de 2504 ciclistas que habían sido tratados en el Hospital General de San Francisco. Se espera que la mayoría de estas lesiones graves implicaría lamparticipación de coches, para su sorpresa, casi la mitad no lo hizo. Se sospecha que muchos ciclistas con lesiones graves lasmconsiguieron al tratar de eludir un peatón o porque las ruedas de la bici quedan atrapados o enrieladas. Los ciclistas heridos en accidentes que no involucran un coche tuvieron cuatro veces más probabilidades de ser herido tan gravemente que fueron admitidos en el hospital. Sin embargo, estas lesiones a menudo no dieron lugar a informes de la policía -una fuente frecuente de datos sobre lesiones- y solo aparecieron en el registro de trauma del hospital.
La Dra. Dicker no es un ciclista, pero dijo: «Muchos de mis colegas no quieren rodar después de ver este tipo de lesiones».
Su estudio parece dar credibilidad a la hipóyesis del «no si, sino cuándo», o al menos justifica el temor de los accidentes en bicicleta. Sin embargo, si las estadísticas muestran que el ciclismo que es relativamente seguro, ¿por qué tantas personas saben (o conocen) ciclistas que han sufrido lesiones graves? ¿Por qué el deporte parece tan peligroso?
George Loewenstein, profesor de economía y psicología en la Universidad de Carnegie Mellon, se pregunta si parte del problema es que las estadísticas oficiales no incluyen la mayor parte de lo que está sucediendo.
«Hay varias razones para considerar a los accidentes de bici menos propensos a ser registrados», dijo. A diferencia de los accidentes automovilísticos, los de las bicis rara vez se involucran en un reclamo de seguro o en un informe de la policía. Y los ciclistas lesionados no pueden ir a las salas de emergencia. Incluso aquellos con una fractura de clavícula pueden ver a un ortopedista.
El, ccidente del Dr. Loewenstein ers típico. Cortó camino a través de un estacionamiento y resbaló en un enorme trozo de hielo. Descendió herido del hombro, pero nunca fue a una sala de emergencia y no se contó en las estadísticas de accidentes.
Otra razón de la percepción de que el ciclismo es particularmente peligroso es la propia naturaleza de las lesiones, dijo el doctor Loewenstein.
A diferencia de las lesiones en otros deportes -una fractura de estrés en el pie por correr o un desgarre del manguito rotador por la natación-, las lesiones en el ciclismo no se presentan en forma gradual. Hay un antes y un después, y la gente tiende a detenerse en ese momento cuando todo cambió.
«Hay un momento específico», dijo el doctor Loewenstein, «y es fácil de repasarlo de la manera en que no hubiera ocurrido: ‘si hubiera estado en la intersección 10 segundos antes o 10 segundos después'». Estos accidentes suelen persiguir, sobre todo, porque el ‘si solo’ es tan intenso.
Sin embargo, muchas lesiones del ciclismo no están en ninguna ni son tan presentes como las de otros deportes.
«Yo ya no juego futbol americano», dice Coppolillo, el ciclista de Boulder. » Me torcí un tobillo tantas veces que ya no funciona».
Sin embargo, agregó: «Rara vez encuentro una persona que haya tenido que dejar el ciclismo debido a las lesiones. Las personas se caen de sus bicicletas, pero la mayoría de las lesiones son insignificantes, apenas abrasiones de la piel».
Cuando un hueso se rompe en un accidente de bicicleta, a menudo es la clavícula. Y en comparación con una fractura por estrés o un desgarre del manguito rotador, una fractura de clavícula no es tan malo.
«Estarás rodando en el entrenador en una semana y circulando en la bici en un mes», dijo Coppolillo.
Andy Pruitt, fundador del Centro de Medicina Deportiva de Boulder y un ciclista entusiasta de toda la vida, está de acuerdo.
También entiende las impresiones que tiene la gente de los peligros de la bicicleta.
«Si entras a la sala de espera, debes estar convencido de que todos vamos a morir de lesiones en bicicleta», dijo. «Pero eso no es cierto».
El Dr. Pruitt cita su propio ejemplo. Ahora de 62 años, es un ciclista infrenable y ha estado viajando durante los últimos cuatro decenios. Él recorre 12,000 km por año.
En todo ese tiempo, él ha tenido cuatro accidentes graves. Se rompió la clavícula dos veces y tuvo dos accidentes en bicicleta de montaña: una vez tuvo fractura de cadera y otra torcedura de muñeca.
Tomando en cuenta todos los kilómetros que ha rodado y todos los riesgos que ha tomado y los senderos en bicicleta de montaña por los que ha circulado y descendido, piensa que la tasa de lesión no es tan mala.
«Me quedo con eso», dijo.
(Por Gina Kolata, de The New York Times)

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